Der Aufstieg von Kabaddi, einer alten indischen Sportart

Players of Telgu Titans (Black) and Jaipur Pink Panthers (Pink) in action during the Pro Kabaddi League match at SMS Indoor Stadium in Jaipur,Rajasthan, India, Sept 27, 2019. (Photo by Vishal Bhatnagar/NurPhoto via Getty Images)

Kultur

| Vom Dorf zu den Lichtern der Stadt

Die Entstehung und der Aufstieg von Kabaddi, einer alten indischen Sportart

Eine glitzernde Liga floriert im eigenen Land – und das Spiel findet auch im Ausland Anklang

Sports fans in Indien sind heutzutage verwöhnt. Ihre Fernsehgeräte und Streaming-Dienste bieten ein köstliches Menü an Sportarten. Es gibt Fußball aus allen großen europäischen Ligen, alle Arten von Kampfsportarten, Tennis, Badminton und Squash und natürlich Kricket aus allen Ecken des Landes und der Welt. Und ab dieser Woche können sich indische Sportfans erneut an einer lokalen Spezialität erfreuen: der Pro Kabaddi League (PKL).

Man sagt, dass Kabaddi 4.000 Jahre alt ist. Es ist nicht nur eine der ältesten Sportarten der Welt, sondern vielleicht auch die einfachste. Es wird weder ein Ball noch eine Ausrüstung benötigt; ein Stück Land reicht aus. Dieses wird zu gleichen Teilen zwischen zwei Teams von sieben Personen aufgeteilt. Abwechselnd schicken sie einen „Raider“ in das gegnerische Gebiet. Dort versucht er, so viele Gegner wie möglich zu markieren, eine Linie tief in deren Gebiet zu berühren und nach Hause zurückzukehren, ohne gefangen zu werden. Er muss das alles in einem Atemzug tun, was er dadurch beweist, dass er von Anfang bis Ende ununterbrochen „kabaddi, kabaddi“ singt (der Begriff stammt aus dem Tamilischen kai piddiwas so viel bedeutet wie „an den Händen halten“, eine gängige Verteidigungstechnik, um Angreifer zu fangen). Der Angriff erfordert Beweglichkeit und Ausdauer, die Verteidigung Kraft und Teamwork.

Kabaddi war fast immer der beliebteste Sport in den Dörfern Indiens. Aber es hat sich schwer getan, über einen ländlichen Zeitvertreib hinauszuwachsen. Seit der Unabhängigkeit des Landes vor 75 Jahren stand er auf der nationalen Bühne zunächst im Schatten von Hockey und dann von Kricket. Doch das ändert sich jetzt, vor allem dank der PKL, die versucht hat, Glanz und Geld in Indiens Dorfspiel zu bringen.

Als die PKL 2014 ins Leben gerufen wurde, orientierte sie sich an der Indian Premier League (IPL), die sechs Jahre zuvor begonnen hatte und sich schnell zum beliebtesten und lukrativsten Kricket-Turnier der Welt entwickelte. Der Erfolg der IPL beruht auf rasanten Spielen, die etwa drei Stunden dauern und von den größten Stars des Sports bestritten werden. Die Teams werden von Bollywood-Prominenten beobachtet, besessen und angefeuert, und die Spiele werden durch eine ausgeklügelte, unerbittliche Medienberichterstattung an die breite Masse herangetragen.

Ein ähnliches Rezept wendet auch die PKL ist ein Wettbewerb zwischen 12 in Städten ansässigen Franchises (ursprünglich waren es acht). Im ersten Spiel dieser Saison, am 7. Oktober, trifft der Titelverteidiger Dabang Delhi aus der Hauptstadt auf U Mumba aus Mumbai, dem wichtigsten Handelszentrum. Wie die IPLFranchises, PKL Mannschaften sind im Besitz von Wirtschaftsbossen und Prominenten. Die Patna Pirates, das erfolgreichste Team mit drei Meistertiteln, gehört Rajesh Shah, dem Besitzer von Mukand Ltd, einem großen Stahlhersteller. Abhishek Bachchan, ein Bollywood-Schauspieler, ist Eigentümer der Jaipur Pink Panthers. Sein Vater Amitabh, ein noch größerer Star, hat bei der Vermarktung der Liga geholfen. Wie bei der IPL kommen auch viele andere Prominente zu den Spielen.

Am wichtigsten ist vielleicht, dass die Spiele für das Fernsehen angepasst wurden. Rotbraune Schlammfelder wurden durch lila-orangefarbene Matten in klimatisierten Stadien ersetzt, die von wirbelnden Discolichtern beleuchtet werden. Von den Tribünen schallt Bollywood-Musik. Da die Spiele nur 40 Minuten dauern, ist die Action frenetisch und intensiv – was durch Regeländerungen wie „Angriff auf Leben und Tod“ und „Super-Tackles“ noch verstärkt wird.

Das Erfolgsrezept der IPL zu kopieren, hat funktioniert. Fast 400 Millionen Menschen verfolgten die PKL im letzten Jahr und machte Kabaddi zur meistgesehenen Sportart in Indien nach Kricket. Star Sports, der Sender der Liga, wird in dieser Saison voraussichtlich 1,5 Mrd. Rupien (18 Mio. $) durch Sponsorenverträge einnehmen, gegenüber 1,2 Mrd. Rupien im letzten Jahr.

Das ist zwar nur ein Bruchteil der 10 Mrd. Rupien, die die IPLaber der Sport – und das Leben seiner Stars – haben sich verändert. Bei der diesjährigen Vorsaison-Auktion (ein weiteres Merkmal, das von der IPL), wurden 132 Spieler für insgesamt 318 Mio. Rupien verpflichtet. Pawan Kumar Sehrawat wurde der PKLder bisher teuerste Spieler der PKL, als die Tamil Thalaivas rund 23 Millionen Rupien für seine Dienste bezahlten. Vor einem Jahrzehnt hätte ein Talent wie Herr Sehrawat vielleicht in lokalen Amateurligen geschuftet und nicht die Werbetafeln in Indiens größten Städten geschmückt.

Doch es gibt noch mehr zu berichten PKLals die Nachahmung ihres großen Cousins, dem Kricket. Wie Kricket ist auch Kabaddi ein sehr beliebter Sport. Andere Sportarten haben es mit der IPL versucht, hatten aber weit weniger Erfolg. Die Hockey India League hat sich schwer getan, großes Interesse zu wecken, ganz zu schweigen von der Wiederbelebung der ehemals wichtigsten Sportart Indiens (das Land hat acht olympische Titel bei den Männern, aber keinen seit 1980). Im Fußball ist die Indian Super League neben den europäischen Spielen ein Nischendasein. Dank der TV und Streaming-Plattformen können die vielen Millionen Kabaddi-Fans das Spiel endlich sehen. Zweifellos inspiriert durch den Erfolg von PKL, eine indische Kabaddi-Liga für Frauen, soll 2023 starten. Und die Ultimate Kho Kho-Liga, eine weitere indische Tag-Sportart, startete dieses Jahr.

Obwohl Kabbadi ein ländlicher Sport ist, ist die PKL ist alles andere als engstirnig. Die Mannschaften müssen mindestens zwei ausländische Spieler haben, von denen einige zu den besten der Liga gehören, darunter Fazal Atrachali, der drittteuerste Spieler der diesjährigen Auktion. Atrachali kommt aus dem Iran, wo der Sport ebenfalls sehr beliebt ist und wo die meisten Ausländer spielen.

Im Rausch des Erfolgs wollen die Organisatoren der Liga das Spiel weltweit ausweiten und Kabaddi zu einer olympischen Sportart machen. Ob dies Indien Gold garantieren würde, ist jedoch keineswegs sicher. Kabbadi wird bereits bei den Asienspielen gespielt, und bei den letzten Spielen 2018 konnte Indien nur den dritten Platz hinter dem Goldmedaillengewinner Iran und Südkorea belegen. Aber für die Popularisierung einer alten, einfachen, aber spannenden Sportart ist das vielleicht ein Preis, der sich lohnt.